Han har kallats en amerikansk Zorn, John Singer Sargent. Och visst liknar de varandra. Porträtten och friluftsmålerierna är lika till förväxling. Men när Zorns målade nakna kullor föredrog Sargent manliga modeller.

Han är relativt okänd här i Sverige men i och med premiärutställningen på Nationalmuseum får vi lära känna honom, John Singer Sargent (1856-1925).

En konstnär med stora likheter med Anders Zorn. De kände varandra och umgicks i samma kretsar, hade stundtals samma beställare. Båda beundrade den spanske 1600-talsmålaren Velázquez och 1800-tals konstnären Edouard Manet.

John Singer Sargent föddes i Florens 1856 och hade amerikanska föräldrar. Han utbildade sig i Paris, hade uppdragsgivare i Amerika och London och bodde i Italien tidvis. Han har också målat motiv från sina resor till Norge, Alperna, Kanada, Mellanöstern och Nordafrika. En riktig kosmopolit, alltså.

Som en fotografisk ögonblicksbild

Mest känd är han för sina porträtt av högt uppsatta personer ur den amerikanska och brittiska societeten och kultureliten. På utställningen visas några verk av Sargent och Zorn sida vid sida och det är slående hur lika de målar. Beställningsporträtten visar stelt uppställda män klädda i svart i kontrast till mjukt sittande kvinnor klädda i rött.

– Båda har en snabb penselföring där enskilda penseldrag är tydligt markerade, konstaterar utställningschefen Per Hedström.

Ena och Betty, Mr och Mrs Asher Wertheimers döttrar 1901. John Singer Sargent ©Tate, London 2017..

En målning är som en fotografisk ögonblicksbild. Det är Ena och Betty Wertheimer, döttrar till en konsthandlare i London, som poserar sida vid sida. Systrarnas olika personligheter är tydliga – Ena är återhållet elegant i sin vinröda sammetsklänning, Betty uppsluppet frimodig i sin vita duchesseklänning. Medan Ena håller en solfjäder stramt i sin hand står Betty liksom beredd att trycka på knappen för att tillkalla tjänstefolket – fast det egentligen är knoppen på en kinesisk urna hon nuddar vid.

Händernas placering mötte kritik när målningen presenterades 1901.

Enas arm ansågs var för lång i förhållande till kroppen, Bettys hand under Enas byst såg inte tillräckligt kvinnlig ut.

Se på händerna

Det är överhuvudtaget intressant att studera hur Sargent målar händer. De är ofta teatraliska och uttrycksfulla som om de berättar något annat om personen än förväntat.

Se vänporträttet av den amerikanska författaren Henry James till hans 70-årsdag. Han är porträtterad som en uppburen man med makt men hans grova händer ser ut att tillhöra en slaktare.

Dr Pozzi i sitt hem, 1881. John Singer Sargent. Hammer Museum, Los Angeles.

Uttrycksfulla händer har även helfigurporträttet av Dr Pozzi från 1881, konstaterar Lena Eriksson, museets chef för den pedagogiska verksamheten.

Kanske ska de visa hans fingerfärdighet som känd kirurg och gynekolog. Eller så ska de ytterligare förstärka det sensuella i att han poserar i röd morgonrock och broderade sidentofflor. Vi liksom bjuds in i Dr Pozzis sovrum.

Van Dyke som förebild

Per Hedström tar fasta på att Sargent har haft Van Dykes 1600-talsmålningar av katolska kardinaler klädda i röda kaftaner som förebild.

Pozzi blev för övrigt skjuten till döds av en missnöjd manlig patient år 1918.

Men Sargent har inte bara målat realistiska porträtt av glamorösa personer ur societeten. Han var också en stor beundrare av impressionisten Claude Monet och inspirerades av hans landskapsmåleri.

Sargent blev vän med Monet och besökte honom i hans hem i Givenchy. Porträttet av Monet och hans hustru Alice i ett skogsbryn är utfört omkring 1885. På Monets staffli står en just påbörjad målning av höstackar på en äng. Den målningen finns i verkligheten och hänger nu i Boston.

Lite känt om privatlivet

Vem var då John Singer Sargent som person? Mycket lite är känt om hans privatliv. Han var ogift och hade inga kända kärleksrelationer. Rykten gick att han var homosexuell men det är inte belagt. Han har inte lämnat några dagböcker eller annan dokumentation efter sig.

Bara tre självporträtt finns bevarade. Han föredrog att stå i bakgrunden och istället lyfta upp andra personer i offentlighetens ljus.

Trädgårdsstudie av barnen Vickers, 1884. John Singer Sargent. Collection of the Flint Institute of Arts, Flint, Michigan.

Den som vill lära känna andra sidor av Sargents konstnärskap kan ta del av hans tecknade studier av nakna män, krigsskildringar från den brittisk-amerikanska fronten i norra Frankrike från 1918, fiskemotiv från norska fjordar och lyckligt lekande barn.

Utställningen är så omfattande att den är värt ett eget besök vid sidan av Nationalmuseets permanenta samlingar.

Fyllig intro på appen

En fyllig introduktion till Sargents konstnärsskap och tolkning av hans verk finns att få via mobilappen ”Nationalmuseum visitors guide” (laddas ner gratis) samt en film som visas på utställningen.

Utställningen pågår fram till den 13 januari 2019. Se den!

Läs mer om nya Nationaluseum:

Här och här.